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¿Qué es una API y por qué son necesarias? (todo traducido al español)

Antes de estudiar mi diplomado en ecommerce y marketing digital en Ebusiness Academy, siempre que escuchaba hablar de una API inevitablemente pensaba en una marca de ropa o un dulce. Conozco muchas personas, todas trabajando en tecnología o en cualquier lugar relacionado, que tienen una idea vaga o incorrecta de lo que significa este término y eso ha ocasionado que muchas veces no entiendan muy bien cómo funcionan sus plataformas on line.
Técnicamente, una API es una Interfaz de Programación de Aplicaciones; pero en términos absolutamente legibles para el común denominador (como tú y como yo), podemos decir que se trata de “un canal de comunicación entre diferentes plataformas o componentes de software”, según Polo Barriguete, Lead Software Developer de LITS ebusiness.

¿Cómo funcionan las APIs en los negocios?

En algún momento u otro, la mayoría de las grandes compañías han construido APIs para sus clientes o para uso interno. La mayoría de las empresas que se dedican a esto lo que venden es el acceso a cierta información.
Por ejemplo, el sitio de tu empresa tiene un cuestionario que usas para indexar clientes. Tu quieres darle la posibilidad de crear un evento en el calendario de Google de manera automática con los detalles de la cita.
La idea es que el servidor de tu sitio pueda comunicarse directamente con el servidor de Google con una solicitud para crear un evento con los detalles dados –en medio de todo esto está la API facilitando la información–. Tu servidor deberá entonces recibir la respuesta de Google, procesarla y enviarla de regreso al navegador, como un mensaje de confirmación al usuario.
Por otra parte, tu navegador a menudo puede enviar una solicitud de la API directamente al servidor de Google sin pasar por el servidor. ¿Cómo es que esta API de Google Calendar funciona diferente de la API de cualquier otro servidor remoto por ahí? En términos simples, la diferencia es el formato de la petición y la respuesta.
Si el servidor de tu sitio Web está haciendo la solicitud de API, entonces el servidor de tu sitio web es el cliente. Desde la perspectiva del cliente, las APIs permiten completar la acción solicitada.
Muchos de los problemas ya están solucionados gracias a este conjunto de métodos de programación, ya sea en la forma de una librería –concepto al que comúnmente se asocia a las APIs–, o de un servicio.
A menudo es más fácil o más fiable usar una solución existente. Incluso, muchos desarrolladores rompen su aplicación en muchos componentes que se comunican entre ellos a través de una o varias APIs. “Yo, usuario, necesito información específica de algo; la otra empresa que tiene la API me va a dar permiso de tener esa información de forma controlada, como se va a crear un canal de comunicación ese canal deber ser seguro para ambas partes”, señala Pablo Herrada, CEO de Gimoti, un servicio de API encargado de conectar a las marcas con su mercado específico a través de rewards en tiempo real en de aplicaciones moviles. Estos servicios que ejecutan funciones de ayuda para una aplicación principal son conocidos como micro servicios.
“Un ejemplo enfocado al ecommerce sería el de magento o PrestaShop (cualquier framework de ecommerce, de hecho, tiene su API), sobre el cual puedes ejecutar ciertas acciones que van desde registrar un cliente hasta hacer una compra sin necesidad de utilizar el framework mismo. Podrías desarrollar una app de una tienda utilizando simplemente  el API de Magento y consumiendo el servicio en el frontend con algún framework como angular, por citar un ejemplo”, declara Barriguete.
Digamos que estás utilizando una biblioteca de terceros en el código. Una vez incorporada en tu código, esa biblioteca se convierte en parte de tu aplicación. Al ser una pieza distinta de software, la biblioteca probablemente tiene un API que le permite interactuar con el resto de tu código.
Las APIs pueden suponer una nueva vía de ingresos y líneas de negocio para las empresas, así como la oportunidad para muchas compañías de reforzar su posición en el mercado gracias a la integración de las desarrolladas por otras compañías.
En resumen, las APIS facilitan a programas y aplicaciones externas acceso a los datos de un sistema o servicio. Las empresas más grandes utilizan APIs porque permite a desarrolladores de empresas más pequeñas crear nuevos servicios que extienden su marca más allá de sus líneas de negocio (pensemos en los servicios de google como Analytics). Gracias a esto las startups pueden tener acceso a datos y recursos que, de otra forma, les resultaría imposible conseguir. Al final, se trata de economía colaborativa.

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